El calentamiento del agua puede crear un ecosistema tropical, pero uno frágil

Hace una década, las aguas frente a la Península Otomí en el Mar de Japón, eran un refugio tibio. Los cardúmenes de zafiros revoloteaban sobre las manadas de erizos de espina larga. El sitio era un punto caliente de biodiversidad tropical lejos del ecuador, gracias a la extracción de agua caliente de una central nuclear cercana. Pero cuando la planta cesó sus operaciones en 2012, esas especies tropicales desaparecieron.

Después del cierre de la planta, la temperatura media del fondo de Otomi cayó 3 grados centígrados, y el sitio perdió la mayoría de sus peces tropicales, informa el científico de pesca Reiji Masuda de la Universidad de Kyoto el 6 de mayo en PLOS ONE. La muerte de los peces tropicales e invertebrados fue “sorprendente”, dice. Otomí rápidamente volvió a ser un ecosistema de agua fría.

La vida y muerte del arrecife está proporcionando un vistazo al futuro de los hábitats templados bajo el cambio climático. Esta investigación sugiere que incluso un modesto calentamiento puede dar lugar a cambios drásticos en los arrecifes de agua fría, y que algunos hábitats templados se convierten en otros más tropicales. Pero estos arrecifes emergentes pueden no coincidir con la diversidad o la salud de otros arrecifes tropicales más establecidos al principio, dejándolos tan frágiles ecológicamente como el arrecife Otomi demostró ser.

Si bien algunos arrecifes templados están cambiando rápidamente con el calentamiento global, no son transplantes exactos de ecosistemas tropicales más establecidos, dice David Booth, un ecólogo marino de la Universidad de Tecnología de Sydney que no participa en el nuevo estudio. Booth estudia los arrecifes australianos cada vez más tropicales.

“La gente siempre nos pregunta, ‘Oh, eso significa que aunque la Barrera de Coral tiene problemas con el blanqueamiento, en un par de años Sydney será la nueva Barrera de Coral?” Booth dice. Sydney sólo está adquiriendo un puñado de peces y corales tropicales, dice, “así que no es la Barrera de Coral de ninguna manera. Sólo una comunidad de coral que está comenzando, eso es todo.”

La rápida muerte…
En octubre de 2003, mientras estudiaba los meros en Otomi, Masuda notó muchos peces tropicales que parecían fuera de lugar. Algunas partes del sur del Japón albergan arrecifes tropicales, pero Otomí se encuentra a unos 35° N, una zona típicamente ocupada por algas marinas y peces asociados. La fuente de esta anomalía fue la central nuclear de Takahama, a sólo 2 kilómetros de distancia, que liberó agua caliente en el océano después de usarla para enfriar los reactores.

En 2004, Masuda comenzó a realizar una encuesta en Otomi y otros dos sitios cercanos, catalogando y contando los peces. Luego, el terremoto y el tsunami Tōhoku golpearon en 2011, precipitando el desastre nuclear de Fukushima Daiichi. En respuesta, el Japón dejó de operar todas sus plantas nucleares, incluida la de Takahama en 2012. Al cesar la descarga de calor, el otomí se convirtió en un experimento natural improvisado de resistencia (SN: 12/5/14), y Masuda siguió recopilando datos durante los cinco años siguientes.

Pronto, empezó a ver peces muertos y moribundos por todas partes. “En ambientes marinos normales, apenas vemos un pez muerto”, dice Masuda, ya que los peces suelen morir al ser comidos. Pero alrededor de Otomí, los peces sucumbían en masa a las bajas temperaturas.

Masuda también se sorprendió de la rapidez con la que Otomí regresó a un ecosistema templado. “Sólo dos meses después de la muerte de los erizos de mar tropicales y venenosos, aparecieron los erizos de mar de las zonas templadas”, dice. “El lecho de algas sargassum se recuperó con algunos peces de zonas templadas como el pez espada común y el pez de roca”.

Mirada furtiva
El Otomi puede proporcionar un anticipo de algunos de los cambios que los arrecifes templados podrían experimentar a medida que el clima mundial se calienta. Después de décadas de agua caliente, el Otomí aún no tenía corales que le dieran refugio ni grandes depredadores tropicales.

Esa falta de depredadores puede haber sido la causa de las altas densidades de erizos tropicales de Otomí, que habían despojado el lecho marino de algas, eliminando el acceso a la alimentación y el refugio para muchas otras especies. No había nada “para controlar su número y así mantener un ecosistema saludable”, dice.

Masuda cree que es posible que las muertes fueran tan severas y abruptas debido a la mala salud del ecosistema. Con una diversidad de especies inferior a la de otros sistemas tropicales, la falta de redundancia puede hacer que todo el ecosistema sea más susceptible a los factores de estrés. En este caso, ese estrés fue un descenso de la temperatura.

Si hubiera muchas especies diferentes de erizos en el arrecife tropicalizado, habría una mayor posibilidad de que algunos pudieran tolerar temperaturas más bajas, señala Masuda. “Esto se aplica también a los peces”, dice. “En los ecosistemas tropicales sanos, hay muchas especies – algunas deberían ser relativamente robustas a los cambios de temperatura”.

En otras partes de Japón, el calentamiento de los mares ya ha provocado cambios completos en el ecosistema, desde los bosques de algas a los corales, lo que ha provocado un aumento de la pesca, señala Booth.

En cuanto al otomí, puede tener otra oportunidad de ser un experimento natural. En mayo de 2017, el reactor nuclear de Takahama volvió a encenderse y Masuda ha estado buceando y recogiendo datos sobre el regreso de los peces y erizos tropicales a medida que las aguas se calientan. Analizando este cambio mucho más lento, dice, “será otro pez para freír”.